Tratamiento del cáncer en niños: cómo lidiar con la mucositis

Niño de pie frente al lavabo del baño preparándose para enjuagarse la boca. La botella del enjuague está sobre la encimera, junto al lavabo.

Su hijo presenta una afección llamada mucositis. Es un efecto secundario común del tratamiento contra el cáncer. Si bien es doloroso, suele desaparecer con el tiempo después de finalizar el tratamiento. A menudo incluso mejora entre los ciclos del tratamiento. A continuación, hay respuestas a algunas preguntas que podrían surgirle, además de consejos para aliviar las molestias de su hijo.

¿Qué es la mucositis?

La mucositis se produce cuando las células de la mucosa que revisten el interior del tubo digestivo se irritan o inflaman a causa de los daños provocados por el tratamiento del cáncer. El tubo digestivo comienza en la boca, pasa por el tórax y termina en el recto. La mucositis se caracteriza por la formación de úlceras dolorosas en cualquier parte del tubo digestivo.

¿Cuáles son las causas de la mucositis?

La quimioterapia y la radioterapia pueden causar mucositis. Estos tratamientos están diseñados para destruir las células cancerosas. Sin embargo, también pueden dañar las células sanas, en especial aquellas que crecen con rapidez como las que componen la mucosa que reviste el tubo digestivo. Cuando el tratamiento daña estas células sanas, se produce la mucositis.

¿A quién afecta la mucositis?

Cualquier persona que recibe un tratamiento puede verse afectada por la mucositis. Está relacionada principalmente con determinados medicamentos de la quimioterapia y con el funcionamiento del sistema inmunitario. Comienza alrededor de los 3 días posteriores al tratamiento y alcanza su punto máximo entre los 7 y los 10 días posteriores al tratamiento. Dura de 5 a 7 días aproximadamente. Pasado este tiempo, las células sanas comienzan a curarse y la mucositis desaparece. 

Los niños con cáncer de la sangre (leucemia o linfoma) suelen tener un riesgo mayor de padecer mucositis.

¿Cuáles son los síntomas?

  • Dolor en la boca, la garganta o el estómago

  • Enrojecimiento, hinchazón o heridas en la boca, la garganta o el recto

  • Úlceras en la boca o la zona de los genitales

  • Babeo

  • Negativa a comer o beber

  • Diarrea

¿Cómo se trata la mucositis?

La mucositis puede ser muy dolorosa, por lo que quizás su hijo no quiera comer ni tomar líquidos. Sin embargo, es importante que el niño coma y se mantenga hidratado. Es probable que el proveedor de atención médica de su hijo le recete analgésicos para aliviar el dolor del niño al comer y beber. Quizás también le recete medicamentos para combatir las infecciones. Consulte con el proveedor de atención médica de su hijo acerca de tratamientos que ayuden a prevenir o tratar la mucositis.

Hay otras medidas que puede tomar para aliviar el dolor de su hijo y ayudarlo a comer. Ponga en práctica los siguientes consejos y anime a su hijo a seguirlos.

Mantenga limpia la boca.

  • Pídale a su hijo que se lave los dientes y la boca exactamente según las instrucciones del proveedor de atención médica. Si la mucositis empeora, pregúntele al proveedor de atención médica si el niño debe lavarse los dientes y la boca más a menudo.

  • Dele a su hijo un cepillo de cerdas suaves para los dientes.

  • Asegúrese de cambiar el cepillo de dientes de su hijo a menudo.

  • Dígale a su hijo que se cepille con suavidad.

  • Si el niño tiene la boca demasiado sensible como para usar un cepillo, puede limpiarse los dientes con una esponja especial.

  • Haga que su hijo que se enjuague la boca con enjuagues sin alcohol o antibacterianos, solución salina o agua. Estos productos ayudan a eliminar las partículas y las bacterias, evitan que las úlceras formen costras y calman el dolor de las encías y la mucosa que reviste el interior de la boca. Consulte con el equipo de atención médica del niño para obtener recomendaciones.

Maneje el dolor y la infección

  • Dele al niño cualquier analgésico recetado según las indicaciones.

  • No le dé a su hijo ningún medicamento de venta libre, como aspirina, ibuprofeno o paracetamol, a menos que el proveedor de atención médica del niño se lo indique. Estos medicamentos pueden ocultar una fiebre, que es un signo importante de que el niño tiene un problema de salud. Incluso pueden dificultar la coagulación de la sangre, lo cual aumenta el riesgo de hemorragias de su hijo.

  • Asegúrese de que su hijo use el enjuague bucal exactamente según lo recetado e indicado por el proveedor de atención médica. Estos enjuagues bucales pueden ayudar a adormecer la zona y a prevenir infecciones. A veces, se los llama “enjuagues bucales mágicos”. 

  • Para tratar úlceras infectadas, es posible que le receten antibióticos a su hijo. Asegúrese de que los tome de la forma indicada.

  • Anime a su hijo a cepillarse los dientes y usar hilo dental regularmente para eliminar las bacterias.

Mantenga una buena alimentación

Si su infante tiene mucositis, recibirá tratamientos por vía intravenosa en el hospital. Si su hijo es mayor y tiene dificultades para tragar comidas o bebidas, quizá también le administren líquidos o alimentos por vía intravenosa. Si su hijo puede comer y beber sin problemas, siga los siguientes consejos:

  • Anímelo a beber helados batidos y otros alimentos fríos.

  • Haga purés con los alimentos en una licuadora, si es necesario.

  • Sirva los alimentos fríos o a temperatura ambiente.

  • Asegúrese de cocinar los alimentos hasta que estén blandos, y de cortarlos en trozos pequeños.

Cuando se presenta la mucositis, el sentido del gusto de su hijo puede cambiar. Esto es normal, así que sea comprensivo cuando su hijo exprese esto y se muestre menos entusiasmado por comer.

Otros consejos

  • Consulte con el proveedor de atención médica de su hijo sobre la posibilidad de que le realicen procedimientos dentales antes de comenzar el tratamiento.

  • Hidrátele los labios a su hijo con vaselina o bálsamo labial como la lanolina.

  • Ayude a su hijo a evitar las frutas cítricas y los alimentos picantes o ácidos, a menos que quiera comerlos. Lo más importante es que el niño coma.

  • Prepare un bolso con los artículos necesarios en caso de que tenga que pasar la noche en el hospital.

  • Si tiene que ir al hospital, lleve consigo el medicamento del niño y la información sobre su quimioterapia.

Cuándo llamar al proveedor de atención médica

Llame al proveedor de atención médica de inmediato si el niño presenta cualquiera de estos síntomas:

  • Si un niño con cáncer tiene fiebre, es una emergencia. Tome la temperatura oral o axilar del niño. Llame al proveedor de atención médica según lo indicado.

  • Si tiene convulsiones provocadas por la fiebre.

  • Si se niega a consumir líquidos u hace menor cantidad de orina.

  • Estreñimiento.

  • Diarrea.

  • Dolor.

Asegúrese de saber a qué teléfono llamar y cómo obtener ayuda en cualquier momento del día o de la noche.

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