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La meningitis

La meningitis es una inflamación del líquido y las membranas (meninges) que recubren el cerebro y la médula espinal; habitualmente es causada por microbios que infectan las meninges y el líquido que las rodea. La meningitis viral (producida por un virus) es menos grave: la mayoría de las personas que la contraen mejoran sin necesidad de tratamiento. En cambio, la meningitis bacteriana (causada por bacterias) es más grave; en algunas personas, este tipo de meningitis puede ocasionar problemas duraderos como daños cerebrales, pérdida de la audición y parálisis. Si no se trata rápidamente, la meningitis bacteriana puede causar la muerte, a veces en cuestión de días.

¿Cuáles son los factores de riesgo de la meningitis?

Aunque cualquiera puede contraer la meningitis, las siguientes personas tienen el máximo riesgo de infección:Proveedor de atención médica que les ofrece barbijos a un hombre y a una mujer antes de ingresar a una habitación de hospital.

  • Niños menores de 5 años

  • Adultos mayores

  • Personas a quienes se les ha extirpado (sacado) el bazo

  • Personas que tienen más probabilidades de entrar en contacto con los microbios de la meningitis (tales como niños que asisten a guarderías infantiles, estudiantes que viven en residencias universitarias y soldados en cuarteles militares)

¿Cómo se propaga la meningitis? 

  • En pequeñas gotas: Los microbios de la meningitis se propagan por el aire en las pequeñas gotas que se producen cuando una persona infectada tose, estornuda, se ríe o habla. Otras personas pueden inhalar estas pequeñas gotas con microbios o bien transferirlos de sus manos a los ojos, la nariz o la boca.

  • De una persona a otra: Es posible entrar en contacto con los microbios si se comparten alimentos, vasos, utensilios para comer o cepillos de dientes con una persona infectada. Además, los microbios de la meningitis se pueden transmitir a través del beso.

  • Contagio directo: Los microbios causantes de la meningitis pueden propagarse al cerebro y la médula espinal desde una infección presente en otra parte del cuerpo.

  • Por vía fecal-oral: Las personas infectadas con meningitis viral tienen el virus de la enfermedad en sus heces. Si no se lavan bien las manos después de ir al baño, estas personas pueden transmitir los microbios a objetos, tales como teléfonos y pomos de puertas; si llega a tocar los mismos objetos, otra persona puede recoger los microbios y transferirlos a su propia boca.

¿Cuáles son los síntomas de la meningitis?

La meningitis de origen viral y la bacteriana tienen muchos síntomas en común, que en ambas comienzan repentinamente. No es posible saber de antemano qué tipo de meningitis se ha contraído, por lo que es indispensable actuar sin demora. Llame a su médico de inmediato si le da un dolor de cabeza intenso junto con cualquiera de estos síntomas:

  • Tortícolis (cuello tieso)

  • Fiebre

  • Confusión

  • Somnolencia (modorra)

  • Convulsiones

  • Sensibilidad a la luz

  • Náuseas y vómito

¿Cómo se diagnostica la meningitis?

  • Punción lumbar o raquídea: Esta prueba es la mejor manera de diagnosticar la meningitis. En primer lugar se administra una inyección de anestésico para calmar el dolor; luego se inserta una aguja en la espalda para extraer una pequeña muestra de líquido cefalorraquídeo (el líquido que rodea el cerebro y la médula espinal).

  • Pruebas con imágenes: Podrían realizarse exploraciones con radiografías y tomografías del pecho y el cráneo para ver si hay hinchazón e inflamación.

¿Cuál es el tratamiento de la meningitis viral?

No hay ningún medicamento que pueda administrarse para tratar la mayoría de los tipos de meningitis viral. En muchos casos, la meningitis viral se resuelve por sí sola en cuestión de una semana. Para ayudar a acelerar su recuperación:

  • Descanse en cama.

  • Beba abundantes líquidos como agua, jugo y sopa caliente, para prevenir la deshidratación. Una buena regla general es que tome lo suficiente como para producir su cantidad normal de orina.

  • Consulte con el médico sobre la posibilidad de tomar medicamentos de venta libre para el dolor de cabeza y la fiebre.

  • Evite las luces intensas, que podrían causarle molestias en la vista.

  • Llame al médico si los síntomas le empeoran o tiene señales de deshidratación, tales como sequedad en la boca, sed intensa y orina escasa o ausente.

¿Cuál es el tratamiento de la meningitis bacteriana?

La meningitis bacteriana requiere hospitalización. En el hospital se administran líquidos y antibióticos a través de una sonda intravenosa (IV), y quizás también unos medicamentos para reducir la inflamación. Cuando los síntomas son graves, podría ser necesario insertar un tubo para facilitar la respiración.

Vacunas para la meningitis bacteriana

A partir de los 9 meses hasta los 10 años de edad, algunos niños en Estados Unidos deben recibir una vacuna que ayuda a prevenir un tipo de meningitis bacteriana. A los niños mayores, los adolescentes y los adultos se les administran otra vacuna. Su médico le indicará cuál de las vacunas es la más adecuada para usted y su familia. 

Para ayudar a prevenir la meningitis

  • Lávese las manos a menudo con agua y jabón. Si no puede lavarse las manos, límpieselas con un antiséptico de alcohol en gel (que contenga al menos un 60 por ciento de alcohol).  

  • Evite compartir artículos personales tales como alimentos, vasos, utensilios para comer o toallas.

  • Si ha estado en contacto estrecho con una persona que tiene meningitis, pregúntele al médico si debe tomar antibióticos para prevenir la infección.

 

 
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