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¿Qué es la radiculopatía lumbar?

Vista posterior de un cuerpo masculino donde pueden verse los nervios lumbares y de la pelvis.

La radiculopatía lumbar es la irritación o inflamación de una raíz nerviosa en la parte baja de la espalda. Causa síntomas que se propagan desde la espalda, bajando por una o ambas piernas. Para entender esta afección, ayuda comprender cómo se compone la columna vertebral:

  • Vértebras. Son huesos que se apilan unos sobre otros para formar la columna vertebral. La columna lumbar contiene las cinco vértebras inferiores.

  • Discos. Son las almohadillas blandas de tejido entre las vértebras. Actúan como amortiguadores para la columna.

  • Canal espinal. Es un túnel que se forma dentro de las vértebras apiladas. En la columna lumbar, los nervios pasan por dentro de este canal.

  • Nervios. Se ramifican y salen del canal espinal, para ir hacia otras partes del cuerpo. Al salir del canal espinal, los nervios pasan por aberturas entre las vértebras. La raíz nerviosa es la parte de un nervio que está más cerca del canal espinal.

  • Nervio ciático. Es un nervio grande formado por varias raíces nerviosas en la parte baja de la espalda. Este nervio baja por la parte posterior de la pierna hasta el pie.

Cuando hay radiculopatía lumbar, las raíces nerviosas de la parte baja de la espalda están irritadas. Eso provoca dolor y otros síntomas. El nervio ciático suele estar afectado, por lo que a este problema se lo suele conocer como ciática.

¿Cuáles son las causas de la radiculopatía lumbar?

Envejecer, una lesión, mala postura, exceso de peso corporal y otros factores pueden ocasionar problemas en la parte baja de la espalda. Estos problemas pueden luego irritar las raíces nerviosas. Por ejemplo:

  • Daños en un disco en la columna lumbar. En ese caso, el disco dañado puede presionar sobre las raíces nerviosas cercanas.

  • Degeneración a causa del desgaste y el envejecimiento. Esto puede ocasionar un estrechamiento (estenosis) de las aberturas entre las vértebras. Las aberturas que se han estrechado presionan sobre las raíces nerviosas cuando estas salen del canal espinal.

  • Columna inestable. Esto sucede cuando una vértebra se desliza hacia adelante. Puede hacer presión sobre la raíz nerviosa.

Hay otras cosas menos comunes que también pueden ejercer presión sobre los nervios de la parte baja de la espalda. Por ejemplo, diabetes, una infección o un tumor.

Síntomas de la radiculopatía lumbar

Incluyen:

  • Dolor en la parte baja de la espalda

  • Dolor, entumecimiento, cosquilleo o debilidad que corre hasta los glúteos, la cadera, la entrepierna o la pierna

  • Espasmos musculares

Tratamiento de la radiculopatía lumbar

En la mayoría de los casos, su proveedor de atención médica intentará primero con tratamientos que ayudan a aliviar los síntomas. Por ejemplo:

  • Medicamentos analgésicos (calmantes del dolor) recetados y de venta libre. Ayudan a aliviar el dolor, la inflamación y la irritación.

  • Limitación de posturas y actividades que aumentan el dolor. Pero quedarse en cama o evitar todo movimiento solo se recomienda por un breve período de tiempo.

  • Fisioterapia, incluyendo ejercicios físicos y estiramientos. Ayuda a reducir el dolor y a aumentar el movimiento y el funcionamiento.

  • Inyecciones de esteroides en la parte baja de la espalda. Pueden ayudar a aliviar los síntomas por algún tiempo.

  • Programa de pérdida de peso. Si tiene sobrepeso, perder algunos kilos puede ayudarle a aliviar algunos síntomas.

En algunos casos, puede necesitar cirugía para corregir el problema subyacente. Eso depende de la causa, los síntomas y cuánto hace que tiene el dolor.

Posibles complicaciones

Con el tiempo, un nervio irritado e inflamado puede dañarse. Eso puede ocasionar entumecimiento o debilidad a largo plazo (permanente) en sus piernas y sus pies. Si sus síntomas cambian de manera repentina o empeoran, asegúrese de comentárselo a su proveedor de atención médica.

Cuándo llamar a su proveedor de atención médica

Llame a su proveedor de atención médica de inmediato si nota alguno de los siguientes síntomas:

  • Dolor nuevo o dolor que empeora

  • Debilidad, cosquilleo o entumecimiento nuevos o que empeoran en su pierna o su pie

  • Problemas para controlar su vejiga o sus intestinos

 

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