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Si su hijo tiene leucemia

A su hijo le diagnosticaron leucemia y es probable que usted se sienta abrumada y asustada, pero sepa que hay servicios de apoyo y tratamientos disponibles. El equipo de atención médica de su hijo le ayudará a tomar decisiones importantes sobre la salud del niño.

¿Qué es la leucemia?

Sangre normal, donde pueden verse muchos glóbulos rojos en forma de disco, unos pocos glóbulos blancos esféricos y varias plaquetas pequeñas. Se compara con sangre con leucemia en la que se ve gran cantidad de blastos leucémicos, algunos glóbulos rojos en forma de disco y muy pocas plaquetas.

La leucemia es el cáncer de la médula ósea (tejido esponjoso que ocupa el interior de los huesos) y la sangre. La sangre contiene tres tipos principales de células:

  • Glóbulos blancos, que combaten las infecciones.

  • Glóbulos rojos, que transportan el oxígeno por todo el cuerpo para darle energía a la persona.

  • Plaquetas, que ayudan a la sangre a coagularse, lo que detiene las hemorragias (sangrados) que ocurren cuando una persona se lesiona.

La leucemia afecta a los glóbulos blancos. Cuando una persona está sana, en la médula ósea se forman glóbulos blancos normales. En cambio, en una persona con leucemia, se producen grandes cantidades de unos glóbulos blancos anormales, llamados blastos leucémicos. Estos blastos se multiplican y van desplazando a las células sanas, Con el correr del tiempo, hay cada vez más blastos que células sanas y la sangre no puede realizar su función, lo que causa problemas, como infecciones y sangrado; además puede haber anemia (afección por la cual la sangre no tiene suficientes glóbulos rojos).

¿A quién afecta la leucemia?

La leucemia es el tipo de cáncer más común en la infancia. Si bien puede afectar a niños de cualquier edad, la leucemia es más frecuente en los niños de dos a siete años. La leucemia no es contagiosa, es decir, el niño no se la puede transmitir a otras personas.

¿Cuáles son las causas de la leucemia?

La leucemia se produce cuando los glóbulos blancos crecen de forma anormal (mutan). No se conoce a ciencia cierta por qué sucede esto. Es posible que la presencia de mutaciones en ciertos genes afecte el modo en que crecen las células de su hijo. El proceso de mutación de los genes es al azar y no habría podido prevenirse. En casos poco comunes pueden haber intervenido otros factores, como la exposición a ciertos virus, sustancias químicas o la radiación; sin embargo, en la mayoría de los casos se desconoce la causa de la leucemia en los niños.

Tipos de leucemia

Hay muchos tipos y subtipos de leucemia; el proveedor de atención médica del niño le explicará el tipo que tiene su hijo. Los tres tipos principales de leucemia que afectan a los niños son:

  • Leucemia linfoblástica aguda (LLA): Es la forma de leucemia más común en los niños y constituye cerca del 80% de los casos diagnosticados en los Estados Unidos cada año. La LLA surge cuando el cuerpo produce linfoblastos anormales (un tipo de glóbulos blancos anormales) y es un cáncer de crecimiento rápido.

  • Leucemia mielógena aguda (LMA): Es la segunda forma más común de leucemia en los niños y constituye cerca del 20% de los casos. La LMA se produce cuando el cuerpo produce mieloblastos anormales (un tipo de glóbulos blancos anormales). Los niños que han recibido quimioterapia en el pasado tienen un mayor riesgo de tener LMA. 

  • Leucemia mielógena crónica (LMC): Es rara en los niños. La LMC se produce cuando el cuerpo produce células mieloides anormales. En este tipo de leucemia, los glóbulos blancos son más maduros pero están presentes en cantidades excesivas. La LMC se desarrolla más lentamente que la LMA.

¿Cuáles son los síntomas de la leucemia?

Algunos síntomas frecuentes de la leucemia son fiebre, palidez, cansancio (fatiga) y debilidad. Es posible que su hijo haya tenido algunos de estos síntomas o más síntomas de otro tipo.

¿Cómo se diagnostica la leucemia?

El proveedor de atención médica examinará a su hijo y le hará preguntas a usted sobre los antecedentes de salud del niño. Además, a su hijo podrían hacerle uno o varios de estos exámenes:

  • Análisis de sangre: Le tomarán muestras de sangre para examinarlas bajo un microscopio.

  • Aspiraciones y biopsias de médula ósea: Para tomarle una muestra de médula ósea del hueso de la cadera.

  • Punción lumbar: Le tomarán una muestra del líquido que rodea la médula espinal de la parte baja de la espalda del niño.

¿Cómo se trata la leucemia?

El principal tratamiento de la leucemia es la quimioterapia, que destruye las células cancerígenas con medicamentos muy fuertes para combatir el cáncer. El tipo de medicamentos que le den a su hijo en la quimioterapia depende del tipo de leucemia que tenga. Puede que le den una combinación de medicamentos de quimioterapia, que pueden darse por boca (orales), mediante inyecciones (inyectables) o a través de un tubo IV (intravenosos). Estos últimos se llaman así porque se introducen directamente en una vena del brazo o el pecho. El proveedor de atención médica de su hijo le puede dar más información. Rara vez, se usa una cirugía para diagnosticar o tratar esta enfermedad. La radiación sí puede ser parte del plan de tratamiento. 

Tratamientos de apoyo

Los tratamientos de apoyo tienen la finalidad de proteger al niño contra las infecciones, evitar las molestias y restablecer los niveles adecuados de las células sanguíneas en su cuerpo. Durante el tratamiento, quizás el niño reciba antibióticos, que son medicamentos que ayudan a prevenir y combatir las infecciones. También es posible que le administren medicamentos contra las náuseas y de otro tipo, para aliviar los efectos secundarios de la quimioterapia. Quizás le den una transfusión de sangre a su hijo para reponer las células sanguíneas destruidas durante el tratamiento. Para esto, la sangre tomada de un donante se conserva hasta que el niño esté listo para recibirla.

¿Qué sucede a largo plazo?

Le leucemia suele poder curarse con el tratamiento, pero la quimioterapia y la radioterapia pueden causar algunos problemas, tales como daños a ciertos órganos. Puede que sea necesario vigilar la salud de su hijo por el resto de su vida mediante, por ejemplo, visitas a la clínica, análisis de sangre y ecografías del corazón.

Llame al proveedor de atención médica de su hijo 

Llame al médico de su hijo de inmediato si nota que presenta cualquiera de los siguientes signos de infección:  

  • Escalofríos

  • Si el bebé es menor de 3 meses y tiene una temperatura de 100.4ºF (38ºC) o más

  • Si su hijo tiene entre 3 y 36 meses y tiene fiebre de 102ºF (39ºC) o más

  • Si su hijo, cualquiera sea su edad, tiene fiebre de 103ºF (39.4ºC) o más

  • Fiebre que dura más de 24 horas en un niño menor de 2 años o dura 3 días en un niño mayor de 2 años

  • Su hijo ha tenido una convulsión causada por la fiebre

  • Tos

  • Dolor que no se puede controlar

  • Náuseas o vómito descontrolados

  • Debilidad

  • Diarrea

Cómo hacer frente a la situación

Recibir la noticia de que su hijo tiene cáncer es inquietante y alarmante. Es importante que recuerde que no está sola. El equipo de atención médica de su hijo colaborará con usted y el niño a lo largo de la enfermedad y el tratamiento. Quizás también le convenga buscar información y apoyo por su cuenta, para adaptarse mejor a los cambios que tendrá que enfrentar por el cáncer. Aprender del tema y hablar con otras personas que también tienen un hijo con cáncer probablemente les ayude a usted y a su familia a seguir adelante. Algunos recursos útiles son:

  • Leukemia Research Foundation (Fundación de Investigación sobre la Leucemia) 
    www.leukemia-research.org

  • The Children’s Leukemia Research Association (Asociación de Investigación sobre Leucemia Infantil)   
    www.childrensleukemia.org

  • The Leukemia & Lymphoma Society (La Sociedad de lucha contra la leucemia y el linfoma)   
    www.leukemia-lymphoma.org

 

 
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